全美高等院校种类繁多, 美国大约有5300所大学,公、私立大学、文理学部院及社区学院各担当不同的角色。

公立大学

美国公立大学有几千所。美国每一个州都至少有一个州立大学,有一些州会资助建立多个,例如加利福尼亚州,有三个公立高等教育体系,即加州大学(University of California)、加州州立大学(California State University)和加州社区学院体系。美国著名的公立大学的学科门类齐全,优势学科突出,在全美都有极高的学术地位。几乎所有美国大学都是收费的,除了联邦政府资助的五所军校.由于获得州政府和当地居民的资助,美国公立大学通常比私立大学的学费低很多,并且学生通常会用奖学金、学生贷款及各种资助来支付学费。“美国新闻与世界报道”专门对美国公立大学进行排名,美国教育界还提出了“公立常青藤”(Public Ivy)的说法,指的是那些实力可以和著名的常青藤联盟学校匹敌的一流公立大学。

私立大学

美国有很多私立大学,其中有的和宗教无关,有的是和宗教有关的,多数是非营利性质的,也有一些以营利为目的。私立大学与公立学校最大的区别是投资方的不同,公立大学由国家财政拨款,私立大学由私人或私立机构投资设立。因此,在收费上私立学校要比公立学校高一些。私立大学依托市场生存,设立课程面对市场需求,课程设置不断创新,教学质量是其生存的保障。私立大学领衔了美国的顶尖高等教育,常春藤盟校(Ivy League)都是私立大学,由美国的8所大学和一所学院组成的一个大学联合会。它们是:马萨诸塞州的哈佛大学,康涅狄克州的耶鲁大学,纽约州的哥伦比亚大学,新泽西州的普林斯顿大学,罗德岛的布朗大学,纽约州的康奈尔大学,新罕布什尔州的达特茅斯学院和宾夕法尼亚州的宾夕法尼亚大学。这8所学校有着许多共同的特点:它们都是美国最顶尖、最难考入的大学、也是全世界生产最多罗德奖学金得主的大学联盟、全世界接受捐款最多的学府、拥有优秀的学生与师资。此外它们也是美国历史最悠久的大学:8所学校中的7所是在英国殖民时期建立的。这八所学府常跟美国两个世界一流的理工大学麻省理工学院与加州理工学院,相提并论,而这八所常春藤跟两所理工大学常常被称为“美国十大名校”。这些声名显赫的私立大学通常也都学费不菲,学校越好学费越贵似乎成了美国大学一条不成文的规律.

文理学院

文理学院大部分是私立的,只有极少数是公立的. 学校四年本科教育课程,主要是指本科类专注于学术研究类的学校,重视能力和素质的培养. 这类学院教育的内容包括三大块:自然科学(Sciences),社会科学(Social Sciences)和人文学科 (Humanities),注重的是自由教育、通才教育和素质培养, 比如世界知名的Williams College(威廉姆斯学院)。这类美国学校主要颁发学士学位,部分文理学院也颁发硕士学位。但是文理学院很少设置专业学院(Professional School),比如School of Business(商学院),School of Education(教育学院),School of Law(法学院),School of Music(音乐学院),School of Medicine(医学院),School of Engineering(工程学院),School of Communication(传媒学院)等。它们被美国人认为是本科精英教育的典范。

社区学院

两年制的社区学院,大部分为公立。社区学院提供的课程大致分为两类:一类为过度性文理课程,相当于4年制大学的头两年,学生学完后可转入4年制大学或学院继续深造,许多学分都是大学承认的,但一般更多地是被本州内的四年制大学承认;另一类为专业性职业技术课程,毕业生毕业后直接就业。2年制社区学院通常只颁发副学士学位(Associate Degree)。这类学校的规模不大,学费在整个美国高等教育体系中最便宜。和其他大学相比,其入学标准略低。